CIENCIA

Robot de la NASA soporta la peor tormenta de polvo en Marte


Una intensa tormenta de polvo en Marte afecta al robot Opportunity -que desde 2004 explora la superficie del planeta rojo-, lo que condujo a la NASA a suspender temporalmente las "operaciones científicas" de esta misión, sobre la que se posó una "noche oscura y perpetua", describió la agencia espacial.
12/06/2018 15:54

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Para comprender este tipo de fenómenos que "suelen ser común en Marte", uno lo puede pensar "como si una tormenta de arena del Sahara cubriera a todo el planeta Tierra", ejemplificó a Télam César Bertucci, investigador principal del Conicet y científico del Instituto de Astronomía y Física del Espacio (IAFE). 

La intensidad de esta tormenta -que se empezó a formar desde el 3 de junio y "es mucho peor" a la anterior que el Opportunity atravesó en 2007- hace que el polvo bloquee el Sol, lo que dificulta que los paneles solares del robot obtengan la luz necesaria para funcionar.

"La mayoría de los rovers (los vehículos diseñados especialmente para la exploración espacial) funcionan con energía solar", explicó Bertucci, y agregó que el polvo de este tipo de tormentas pueden absorber la luz y no permitirles llegar a los paneles solares. 

En otras palabras, la tormenta puede "afectar la capacidad de obtener energía del sol", indicó el científico, fundamental para el funcionamiento del vehículo.

Además, hipotetizó el astrónomo, la intensidad de esta tormenta puede hacer que los granos de arena golpeen fuerte la superficie del vehículo y afectar así la electrónica.

Si bien el panorama fue descripto por la agencia espacial como "una noche oscura y perpetua que se estableció sobre la ubicación del rover en el valle Perserverance de Marte", el mensaje aún es optimista. 

"Los ingenieros de la NASA recibieron una transmisión de Opportunity el domingo por la mañana, una señal positiva a pesar del empeoramiento de la tormenta de polvo", remarcó el organismo.

Añadió que "los datos de la transmisión permiten a los ingenieros saber que el móvil aún tiene suficiente carga de batería para comunicarse con los controladores de tierra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California".

No obstante, aclaró que por el momento "las operaciones de ciencia permanecen suspendidas". 

"La transmisión del domingo fue especialmente buena, teniendo en cuenta que la tormenta de polvo se intensificó en los últimos días (actualmente su envergadura es de más de 18 millones de km2, dos veces la superficie de Estados Unidos)", enfatizó la agencia espacial.

Destacó que "el rover demostró ser más resistente de lo esperado al durar casi 15 años, a pesar de estar diseñado para una misión de 90 días" en el planeta rojo, que desde 2012 también es explorado por el robot Curiosity.

Bertucci explicó que Marte tiene estaciones al igual que la Tierra, pero que un año dura allí 687 días terrestres. 

Sin embargo, "a diferencia de la Tierra, la órbita de Marte es excéntrica", lo que quiere decir que en un momento del año marciano, esta más cerca del sol que otros, señaló. 

"El perihelio (punto de la órbita de un planeta más próximo al Sol) de Marte ocurre en el verano del hemisferio sur", indicó el científico, y dijo que en este caso se juntan la estación y que el planeta rojo está mas cerca del Sol. 

"Estos dos fenómenos combinados suelen producir variaciones de presión que hacen que se generen vientos, entre otras cosas", añadió.

Especificó que suelen ser tormentas que son globales y cubren de polvo todo el planeta, pero agregó que el pico se produce una sola vez en el año. 

En términos generales, afirmó Bertucci, "las tormentas de polvo en Marte son mucho más intensas de las que sucede en la Tierra", y ejemplificó con que es como si una tormenta de arena del Sahara cubriera todo nuestro planeta. 

"Los ingenieros controlarán de cerca los niveles de potencia del rover en la próxima semana", comunicó la NASA, y añadió que el rover "necesita equilibrar los bajos niveles de carga en su batería con temperaturas bajo cero". 


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